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Protolabs reçoit la certification DNV pour l’impression 3D de pièces pétrolières et gazières

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Le bureau de services de fabrication numérique Protolabs étend ses activités au secteur du pétrole et du gaz. Après avoir obtenu la certification DNV « Qualification of Manufacturer », l’entreprise vise désormais à pousser ses services d’impression 3D métal pour la production de pièces pétrolières et gazières. Protolabs devient ainsi le premier fournisseur de fabrication additive (MA) métallique en Europe à obtenir cette certification.

La société est basée dans le Minnesota, mais elle est présente en Angleterre, en Allemagne et au Japon. Son siège européen de Telford a obtenu la certification pour son procédé de fusion laser sur lit de poudre pour les pièces en Inconel 718. En raison de la grande solidité et de la résistance à la corrosion de ce superalliage métallique, cette version du nickel-chrome est idéale pour les applications dans le secteur du pétrole et du gaz, où les pièces entrent régulièrement en contact avec des matériaux corrosifs.

Pièces en Inconel 718 imprimées en 3D et fabriquées par Protolabs. Image reproduite avec l’aimable autorisation de Protolabs.

La certification a été obtenue après un audit de ses installations et processus de fabrication par DNV, la plus grande société de classification au monde. DNV a joué un rôle crucial dans la certification des pièces et des processus d’impression 3D dans le secteur du pétrole et du gaz, ainsi que dans le secteur maritime.

« La certification DNV s’applique à notre capacité Inconel 718, mais nous la considérons comme un témoignage de nos processus de qualité continus et nous espérons voir cette confiance s’étendre à l’ensemble de notre offre. Je pense que le secteur se tournera vers les technologies additives pour remplacer ce qui était auparavant moulé, tout en examinant les possibilités de conception pour accroître l’efficacité et créer des conceptions plus robustes pour des pièces telles que les pompes, les vannes et les composants de turbines », a déclaré Daniel Cohn, directeur général et responsable 3DP pour Protolabs EMEA. « Il est important de noter que la certification assure aux clients qu’ils peuvent utiliser la voie de la fabrication additive pour débloquer les avantages de la décarbonisation. La fabrication additive peut se développer encore plus rapidement si l’on fait confiance à la technologie, aux matériaux, aux processus et aux entreprises de fabrication qui fournissent les services. »

Comme le détaille le rapport « The Market for Additive Manufacturing in the Oil and Gas Sector 2018-2029 » de SmarTech Analysis, l’impression 3D pour le secteur du pétrole et du gaz est un secteur encore peu exploré. Le rapport note que seule une poignée d’acteurs clés ciblent actuellement ce qui devrait être une opportunité de 2 milliards de dollars d’ici 2029. DNV, qui sert de point d’entrée à de nombreux fournisseurs d’additifs pour faire certifier leurs technologies par les compagnies pétrolières et gazières, présente l’impression 3D comme un moyen de décarbonisation.

Pièces pour l’industrie pétrolière et gazière imprimées en 3D en Inconel 718. Image reproduite avec l’aimable autorisation de Protolabs.

Cette idée, reprise par Cohn ci-dessus, est que l’impression 3D est plus efficace sur le plan énergétique et produit moins de déchets que la fabrication soustractive. La société de certification souligne également les réductions d’énergie possibles si les pièces sont imprimées en 3D plus près de leur point d’utilisation, réduisant ainsi les émissions liées au transport et les besoins en énergie.

Le premier point concernant l’utilisation de l’énergie fait toujours l’objet d’un débat, l’Additive Manufacturer Green Trade Association ayant déterminé que l’impression 3D peut réduire les émissions des avions grâce à l’allègement de leur poids, mais que les imprimantes 3D à métaux LPBF peuvent avoir une empreinte carbone plus élevée par kilogramme de matériau traité que la fabrication conventionnelle. L’organisation a également conclu que l’intensité de l’énergie électrique de la GA était généralement supérieure d’un à deux ordres de grandeur à celle de l’usinage et du moulage par injection conventionnels, tandis que les vitesses de traitement étaient inférieures de trois ordres de grandeur. Quant au deuxième point, la fabrication distribuée est un paradigme intéressant qui pourrait permettre de réduire les émissions de gaz à effet de serre associées au transport, mais ce paradigme n’a pas encore vu le jour.

Par conséquent, qualifier l’impression 3D de « [voie] de réduction des émissions liées à la production de pétrole et de gaz » ou s’appuyer sur elle pour la décarbonisation semble pour le moins trompeur et pour le pire de l’écoblanchiment. Elle a le potentiel d’offrir certains avantages en termes d’efficacité de conception, mais elle reste un outil consommateur d’énergie comme un autre. Dans ce cas, c’est un outil qui sera exploité par les majors du pétrole et du gaz pour une plus grande efficacité, ce qui leur permettra de tirer encore plus de combustibles fossiles de la Terre, une forme de paradoxe de Jevons. En revanche, ce qu’il faut vraiment faire pour décarboniser, c’est passer à d’autres modes de production d’énergie et diminuer la production et la consommation dans les sociétés industrielles.

L’Agence internationale de l’énergie a publié un rapport qui conclut que les nouveaux investissements dans la production de combustibles fossiles doivent être stoppés si l’humanité veut limiter le réchauffement de la planète à 1,5°C par rapport aux niveaux préindustriels et éviter ainsi les effets les plus catastrophiques du changement climatique. Cela soutient les efforts de la Commission européenne visant à mettre fin au financement de l’UE pour les projets pétroliers et gaziers.

Alors que les grandes bureaucraties tentent d’édicter ces mesures, de nombreuses campagnes en faveur du désinvestissement institutionnel des combustibles fossiles commencent à porter leurs fruits : les professeurs de l’université d’Albany demandent à leurs fonds de pension de renoncer aux combustibles fossiles, l’université de l’Utah est confrontée à la pression de son corps étudiant et 36 institutions religieuses de 11 pays affirment qu’elles n’investiront plus dans les combustibles fossiles. Quant à savoir si elle sera assez rapide et puissante pour affronter la vitesse du commerce, c’est une autre histoire.

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