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Un courriel ” fuité ” d’Elon Musk fait planer le spectre des problèmes de production du Raptor et de la faillite de SpaceX.

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  • Post published:1 décembre 2021
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SpaceX va-t-il vers Mars ? Les moteurs Raptor aideront-ils bientôt à lancer la fusée super lourde Starship ? SpaceX va-t-il faire faillite ? Ces questions, et bien d’autres encore, ont été soulevées après qu’un courriel présumé du fondateur et PDG de SpaceX, Elon Musk, a été divulgué le 29 novembre 2021. Bien qu’il n’y ait toujours pas de confirmation quant à savoir si l’extrait de courriel est réel ou s’il s’agit d’un canular, il a suscité de sérieuses inquiétudes quant à l’état de la société multimilliardaire.

Dans un courriel censé avoir été envoyé aux employés la semaine dernière, M. Musk établit un lien direct entre l’incapacité à produire ses moteurs Raptor et une éventuelle faillite. Ce n’est pas la première fois qu’une crise de cette ampleur touche de près la maison. Lors de la conférence South by South West (SXSW) en 2018, l’entrepreneur a raconté à un public que SpaceX et Tesla ont failli faire faillite en 2008. Et en 2002, Musk a déclaré qu’il ne laisserait même pas ses propres amis investir dans son entreprise extra-terrestre, dans l’espoir d’éviter de perdre leur argent.

Première mise à feu du moteur de vol du Starship Raptor. Image reproduite avec l’aimable autorisation d’Elon Musk via Twitter.

Obtenu initialement par le site médiatique Space Explored, le document indique que “la crise de production des Raptor est bien pire qu’elle ne semblait l’être il y a quelques semaines” et que les conséquences pour SpaceX seront terribles si l’entreprise ne peut “fabriquer suffisamment de Raptor fiables”.

Le prétendu texte intégral publié dans Space Explored se lit comme suit :

Malheureusement, la crise de production du Raptor est bien pire qu’il n’y paraissait il y a quelques semaines. Au fur et à mesure que nous avons creusé les problèmes suite au départ de l’ancienne direction, ils se sont malheureusement révélés bien plus graves que ce qui avait été annoncé. Il n’y a pas moyen d’édulcorer la situation.

J’avais l’intention de prendre mon premier week-end de congé depuis longtemps, mais au lieu de cela, je serai sur la ligne Raptor toute la nuit et tout le week-end.

À moins que vous n’ayez des problèmes familiaux critiques ou que vous ne puissiez physiquement retourner à Hawthorne, nous aurons besoin de toutes les mains sur le pont pour nous remettre de ce qui est, franchement, un désastre.

Les conséquences pour SpaceX si nous ne parvenons pas à faire fabriquer suffisamment de Raptors fiables sont que nous ne pouvons pas faire voler Starship, ce qui signifie que nous ne pouvons pas faire voler le satellite Starlink V2 (Falcon n’a ni le volume ni la masse en orbite nécessaires pour le satellite V2). Le satellite V1, par lui-même, est financièrement faible, alors que le V2 est fort.

De plus, nous sommes en train de faire passer la production de terminaux à plusieurs millions d’unités par an, ce qui consommera des capitaux massifs, en supposant que le satellite V2 sera en orbite pour répondre à la demande de bande passante. Sinon, ces terminaux seront inutiles.

En fait, nous courons un risque réel de faillite si nous ne parvenons pas à faire voler des vaisseaux spatiaux au moins une fois toutes les deux semaines l’année prochaine.

Merci,

Elon

Alors que d’autres versions de l’email ont été publiées sur plusieurs comptes de médias sociaux, dont un par @TeslaTunnel, qui critique toutes les entreprises fondées par Musk, la société n’a ni confirmé ni démenti le document. Musk s’est toutefois rendu sur Twitter pour répondre à quelques commentaires liés à l'”email”. Interrogé sur la “situation du Raptor” par l’un des utilisateurs, Musk a répondu : “C’est en train d’être réglé.”

Sur un autre fil de discussion, il a laissé entendre qu’une faillite “n’est pas impossible”, citant d’autres cas où des entreprises (notamment GM et Chrysler) ont fait faillite après une récession. Le PDG a également approuvé un tweet du YouTuber américain Tim Dodd, qui suggérait que le “problème de production du Raptor” était dû principalement à l’énorme investissement dans tout ce qui concerne le vaisseau spatial, en désignant la production du moteur comme “le plus grand risque de goulot d’étranglement.”

Si une grave récession mondiale venait à tarir les capitaux disponibles/les liquidités alors que SpaceX perd des milliards sur Starlink &amp ; Starship, alors la faillite, bien que peu probable, n’est pas impossible.

GM &amp ; Chrysler a fait faillite lors de la dernière récession.

“Seuls les paranoïaques survivent.” – Grove

– Elon Musk (@elonmusk) 30 novembre 2021

Les moteurs Raptor de nouvelle génération de SpaceX avaient déjà commencé les essais en vol sur les fusées prototypes Starship en juillet 2019. Visant une durée de vie de 1 000 vols, Raptor est le moteur à la poussée et au poids les plus élevés jamais fabriqués. Conçu pour transporter à la fois l’équipage et le fret vers l’orbite terrestre basse (LEO), la Lune et Mars, Raptor est considéré comme l’avenir des missions de l’entreprise et est l’un des premiers moteurs de fusée à être alimenté par du méthane.

Le moteur de la fusée comprend un grand nombre de pièces imprimées en 3D, ce qui permet de réduire les coûts et de produire les composants les plus légers possibles. Parmi les pièces imprimées figurent des soupapes de propergol, des turbopompes et de nombreuses pièces critiques des injecteurs pour les essais initiaux de développement du moteur, ce qui permet d’accélérer la conception et l’évaluation.

En tant que l’un des pionniers originaux de l’industrie spatiale commerciale à tirer parti de l’impression 3D pour créer des composants de vaisseaux spatiaux, SpaceX a été le fer de lance de bon nombre des conceptions perturbatrices disponibles aujourd’hui pour les vaisseaux spatiaux. La centrale a commencé à utiliser la technologie d’impression 3D sur le matériel de vol spatial en 2014 et a même manifesté son intérêt pour l’achat de la société d’impression 3D VELO3D en 2021, l’un de ses fournisseurs de fabrication additive. Jusqu’à présent, SpaceX a commandé 22 machines à VELO3D, devenant ainsi le plus gros client de l’entreprise à ce jour.

The first Raptor Vacuum engine (RVac) for Starship shipped from SpaceX’s rocket factory in California to SpaceX's development facility in Texas.

Le premier moteur à vide Raptor (RVac) pour Starship a été expédié de l’usine de fusées de SpaceX en Californie au centre de développement de SpaceX au Texas. Image reproduite avec l’aimable autorisation de SpaceX via Twitter.

Musk a expliqué dans le passé que le véhicule Starship final destiné à s’élever en orbite aura besoin de six Raptors pour transporter jusqu’à 100 personnes. Étant donné que le Starship opérationnel sera lancé depuis la Terre au sommet d’une gigantesque fusée appelée Super Heavy, propulsée par 31 moteurs Raptor, l’une des principales préoccupations est de créer suffisamment de moteurs Raptor pour ses fusées.

Lors d’une réunion virtuelle organisée par l’Académie nationale des sciences au début du mois, l’entrepreneur milliardaire a déclaré que sa société tenterait de mettre en orbite le Starship en forme de balle en janvier 2022, même s’il n’est pas totalement optimiste quant au premier lancement. Il faudra probablement au moins une douzaine de vols d’essai l’année prochaine pour réussir à atteindre l’orbite, a-t-il affirmé. Après cela, l’entreprise devrait commencer à lancer des charges utiles réelles en orbite d’ici 2023. Toutefois, avec la nouvelle de la fuite du courriel de Musk, cette échéance pourrait être menacée.

La fuite révèle de graves problèmes dans la chaîne de production du moteur Raptor, ce qui, pour beaucoup, n’est pas une surprise puisque SpaceX était confronté à quelques problèmes connexes en 2021, notamment le départ de deux vice-présidents (VP). Le vice-président chargé de la propulsion, Will Heltsley, et le vice-président chargé des opérations de mission et de lancement, Lee Rosen, sont partis juste avant Thanksgiving, alors qu’ils travaillaient pour l’entreprise depuis 2009 et 2013, respectivement. Ces problèmes s’apparentent à ceux rencontrés par Tesla dans la production de son modèle 3, qui s’est avéré présenter de nombreux problèmes même après sa fabrication.

Elon Musk presenting in front of Starship MK 1 and Falcon 1.

Elon Musk faisant une présentation devant le Starship MK 1 et le Falcon 1. Crédit photo : Jack Beyer.

En tant qu’industrie émergente avec des projections de revenus très élevées, de magnifiques promesses de voyages dans l’espace pour des centaines de personnes et aucune revendication de souveraineté dans l’espace, le secteur est mûr pour l’expansion – et la perturbation par les entreprises d’impression 3D. Musk l’a compris dès la création de sa start-up en 2002. Avec une valorisation dépassant les 100 milliards de dollars, SpaceX est devenue l’une des entreprises les plus reconnaissables au monde, notamment après une série de succès en 2020, dont le fait d’avoir effectué en moyenne un lancement toutes les deux semaines et d’avoir envoyé des astronautes à la Station spatiale internationale (ISS) dans ce qui est devenu la première mission orbitale avec équipage à décoller des États-Unis depuis que la NASA a immobilisé sa flotte de navettes spatiales en 2011.

Si elle est confirmée, la fuite fait état de plusieurs problèmes qui se poseraient si un nombre insuffisant de moteurs Raptor était produit à temps pour les lancements prévus du Starship. Si tel était le cas, Musk pointe également du doigt un échec potentiel du lancement de ses satellites Starlink, notamment la série V2, qui sont “nettement plus performants” que le V1 et devaient commencer à être mis en orbite en 2022. Mais le combat n’est pas encore terminé. Pour éviter cette incertitude et garantir des profits élevés, Musk pousse son équipe à travailler 24 heures sur 24. Bien que l’ombre de la production de Raptor plane toujours, SpaceX a franchi quelques étapes importantes ces derniers mois, notamment le récent lancement de la mission DART (Double Asteroid Redirection Test), le lancement de la troisième équipe d’astronautes qui a réussi à s’amarrer à l’ISS, et enfin la reprise du travail avec la NASA sur l’atterrisseur lunaire Starship.

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