Un tour de table de 21 millions de dollars alimente 2 millions de points de lumière d’impression 3D en métal de Seurat.

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  • Post published:21 janvier 2022
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Seurat Technologies, qui s’efforce de perturber les techniques de fabrication séculaires et de défier les entreprises existantes dans le domaine de la fusion sur lit de poudre (PBF), a mis au point un procédé d’impression 3D sur métal qui peut rivaliser avec les volumes, la qualité et les prix de la fabrication traditionnelle, tout en compensant simultanément les émissions de carbone. Depuis sa sortie du mode furtif en 2021, la technologie innovante de la startup a attiré l’attention de grandes entreprises dans un large éventail d’industries, toutes intéressées par la nouvelle méthode de manipulation du faisceau de Seurat, qui peut délivrer deux millions de points de lumière laser dans une zone carrée de 15 millimètres.

Seurat vient d’annoncer qu’elle a levé 21 millions de dollars lors d’un nouveau tour de table, moins de sept mois après la clôture de son financement précédent, afin d’accélérer le développement et la commercialisation de sa technologie brevetée de fabrication additive (AM) appelée Area Printing, et de construire de nouveaux systèmes de production d’impression 3D sur métal. Les fonds permettront également de s’adapter à l’intérêt croissant des clients, d’agrandir l’équipe et de tenir la promesse de permettre la fabrication localisée et en grand volume avec toute la flexibilité et les avantages de l’impression 3D à un prix qui peut débloquer la production industrielle pour la première fois.

Le tour de table de série B a été mené par Xerox Ventures, la branche d’investissement de la société américaine du même nom, et la société japonaise de capital-risque SIP Global Partners, avec la participation des investisseurs existants Capricorn’s Technology Impact Fund, True Ventures, Porsche Automobil Holding SE et Maniv Mobility. Ce nouveau financement fait suite à la levée de fonds de 41,5 millions de dollars de la série B de la startup basée à Wilmington, Massachusetts, en juin 2021, ce qui porte le financement total de Seurat à 79,4 millions de dollars.

A view of a small part of the laser system at Lawrence Livermore National Laboratory.

Une vue d’une petite partie du système laser du Lawrence Livermore National Laboratory. Image reproduite avec l’aimable autorisation du Lawrence Livermore National Laboratory.

L’histoire de Seurat remonte au Lawrence Livermore National Laboratory (LLNL) du ministère américain de l’énergie (DoD), il y a plus de dix ans, lorsque l’ingénieur mécanicien James DeMuth – cofondateur et PDG de Seurat – travaillait sur un projet d’énergie de fusion nucléaire, concevant une chambre de réaction capable de résister aux variations de température extrêmes qui se produisent lorsque des lasers sont utilisés pour produire de l’énergie.

Pour résister à la fatigue et aux températures intenses de l’environnement de fusion, M. DeMuth et ses collègues ont réalisé qu’ils avaient besoin d’alliages spéciaux qui ne pouvaient pas être soudés mais pouvaient être imprimés en 3D. Après de nombreux essais et erreurs, ils ont adapté une méthode de lumière modelée déjà en cours de développement aux laboratoires Livermore à d’autres fins. En 2015, DeMuth et son cofondateur Erik Toomre ont prouvé que cette technologie pouvait également être utilisée pour l’impression 3D de métaux et ont estimé qu’elle pouvait surpasser les techniques d’impression 3D traditionnelles qui ont gagné en maturité et en dynamisme, mais qui présentent toujours des inconvénients en termes de vitesse, de qualité, d’échelle et de coût. En janvier 2016, le duo avait obtenu la licence technologique du LLNL pour son procédé et a commencé à collecter des fonds et à commercialiser la technologie.

“La mission de Seurat est de rendre la fabrication meilleure à tous points de vue en adoptant l’agilité et la liberté de conception de l’impression 3D, mais pas au même prix”, explique DeMuth. “Area Printing découple la résolution et la vitesse, ce qui est la sauce secrète pour faire de l’impression 3D un processus à haut volume. Nous travaillons avec les plus grands fabricants du monde pour faire migrer leurs conceptions vers Area Printing afin de les aider à bénéficier d’avantages en termes de délais, de coûts et de qualité tout en ayant un impact positif sur l’environnement.”

Infographic that illustrates in ten steps the power of Seurat's patented, game-changing Area Printing technology.

Infographie illustrant en dix étapes la puissance de la technologie brevetée d’impression de surface de Seurat, qui change la donne. Image reproduite avec l’aimable autorisation de Seurat.

Les fonds provenant du tour de table d’extension de série B seront utilisés pour construire le système de production de Seurat, dont l’objectif est de produire des pièces à 300 dollars par kilogramme, comparables aux pièces produites par usinage. D’ici 2025, Seurat prévoit d’abaisser les coûts de fabrication à 150 dollars par kilogramme, comme pour les pièces moulées. Toutefois, à mesure que l’entreprise se développe, sa technologie devrait rendre le marché de la fabrication de métaux, qui représente 1 000 milliards de dollars, entièrement accessible à la fabrication additive.

Mais ce n’est pas tout. La technologie d’impression de surface de Seurat vise à décarboniser la fabrication, l’un des principaux responsables des émissions de gaz à effet de serre. D’ici 2025, l’entreprise prévoit de déplacer 0,15 gigatonne (GT) de dioxyde de carbone, soit l’équivalent de 15 milliards de gallons d’essence consommés. Et d’ici 2030, elle prévoit de déplacer 2,5 GT. Pour y parvenir, la stratégie de Seurat ne passe pas par la vente de machines. Au lieu de cela, elle qualifie les pièces pour l’impression de surface grâce à son programme APP (Area Printing Production).

Une fois les pièces qualifiées, la fabrication aura lieu dans des dépôts d’impression localisés à proximité du client. À l’issue du programme APP, les clients disposeront d’une pièce reproductible et répétable, prête à être produite en série. Jusqu’à présent, Seurat dit avoir conclu des accords avec sept des plus grandes entreprises mondiales de l’automobile, de l’aérospatiale, de l’énergie et de l’industrie pour commencer à commercialiser la technologie cette année.

Seurat's metal AM part.

La pièce AM en métal de Seurat. Image reproduite avec l’aimable autorisation de Seurat.

Cette méthodologie sans précédent permettra également de relever les défis de la chaîne d’approvisionnement qui sont apparus au cours des deux dernières années en raison de la pandémie actuelle de Covid-19. Par exemple, au cours des dernières semaines, des constructeurs automobiles de premier plan, tels que Toyota et Volkswagen, ont interrompu temporairement les activités de leurs usines en Chine en raison de l’épidémie de pandémie, laissant entrevoir des signes de difficultés alors que la variante omicron commence à se propager dans le plus grand centre de production automobile du monde.

C’est ainsi que les entreprises s’empressent de modifier les processus de fabrication, en visant la production interne pour surmonter l’avenir incertain qui les attend. Une fois commercialisée, des options comme la technologie de Seurat pourraient devenir une solution idéale, ce qui explique probablement pourquoi Porsche SE, GM et d’autres leaders de l’industrie manufacturière y investissent.

Il ne fait aucun doute que les entreprises ont besoin de nouvelles solutions pour réduire leur empreinte carbone et créer une chaîne d’approvisionnement plus résiliente. Seurat explique que, pour faire progresser les objectifs mondiaux de réduction à zéro, relever les défis de la chaîne d’approvisionnement et délocaliser la fabrication, son processus d’impression de surface est alimenté par une énergie 100 % renouvelable et aidera les entreprises à abandonner les moulages et autres méthodes de fabrication traditionnelles pour atteindre une production à haut volume et réduire les polluants environnementaux nocifs. Toutefois, comme le dit Joris Peels, rédacteur en chef de 3DPrint.com, “il est trop tôt pour dire si Seurat sera en mesure de commercialiser sa technologie avec succès.”

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